Inicio Número 26 En busca de la excelencia 3 décadas después

En busca de la excelencia 3 décadas después

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Por Carlos Ruiz González*

A menudo me preguntan por un buen libro de negocios; siempre recomiendo, a pesar de haber sido escrito ¡en 1982!, En Busca de la Excelencia de Tom Peters y Robert Waterman, (en inglés: In Search of Excellence[1]): no ha perdido su frescura y sigue siendo interesante y ameno y, aunque algunos académicos lo tilden de “simplista”, ofrece un muy buen panorama del mundo de los negocios y criterios interesantes que explican el éxito de las empresas. De hecho podríamos afirmar que a algunas de las compañías que quebraron (como la famosa People Express) o que no les fue muy bien (como IBM, que le fue mal, pero se recuperó después) tuvieron mala suerte por haberse separado de dichos criterios y reencontraron el éxito… cuando volvieron a practicar los principios propuestos.

Antecedentes

A fines de la década de los 70 había una gran preocupación en el mundo de los negocios por el éxito y la competitividad de las empresas japonesas, ante ello la empresa de consultoría McKinsey encargó a dos de sus consultores (precisamente Tom Peters y Robert Waterman) emprender un estudio para identificar empresas americanas exitosas y, una vez identificadas, determinar las características comunes en ellas. El resultado de este trabajo fue un verdadero best seller (a la fecha ha vendido más de 6 millones de ejemplares).

Aportaciones

Peters y Waterman encontraron ocho “temas” comunes a las empresas consideradas exitosas:

  1. Predisposición a la acción (A bias for action, active decision making – ‘getting on with it’).
  2. Cerca del Consumidor (Close to the customer – learning from the people served by the business).
  3. Autonomía y Espíritu emprendedor (Autonomy and entrepreneurship – fostering innovation and nurturing ‘champions’).
  4. Productividad por medio de la gente (Productivity through people- treating rank and file employees as a source of quality).
  5. Manos a la obra, conducidos por valores (Hands-on, value-driven – management philosophy that guides everyday practice – management showing its commitment).
  6. Aferrados a lo que conocemos (Stick to the knitting – stay with the business that you know).
  7. Sencillo, con poca plantilla (Simple form, lean staff – some of the best companies have minimal HQ staff).
  8. Capacidad para ser a la vez flexible y estricto (Simultaneous loose-tight properties – autonomy in shop-floor activities plus centralized values).

Ya se ve que, unos más, otros menos, pero todos estos “principios” tienen que ver con la cultura, ese conjunto de creencias y valores compartidos en la empresa.

Han pasado más de tres décadas desde que salió a la luz y como todo buen clásico no pierde su frescura. Los autores nos hacen reflexionar y, además de aportar los principios mencionados, también lograron hacer un libro seminal, que ha influenciado hasta ahora a todos los libros de negocios aparecidos posteriormente (y que fue el primer best seller de su género).

* Profesor del Área de Política de Empresa (Estrategia y Dirección) en el Instituto Panamericano de Alta Dirección de Empresa (IPADE) y Director de Programas In-Company en la misma institución.

[1] Peters, Tom; Waterman, Robert, In Search of Excellence. Lessons from America’s Best-Run Companies, Harper & Row, Nueva York, 1982. En español: En busca de la Excelencia. Ed. Norma. Bogotá. 1992.

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In Search of Excellence, After 3 Decades
By Carlos Ruiz González*

I am often asked to recommend a good business book, and I always recommend In Search of Excellence by Tom Peters and Robert Waterman. Even though it was published in 1982, it’s still an interesting and enjoyable read. Albeit some academics consider it simplistic, it offers a great overview of the business world as well as interesting criteria that explain the success of companies.

Background Information

At the end of the 70s, there was great concern in the business world due to the success and competitiveness of Japanese companies. For this reason, the consulting firm McKinsey, commissioned Tom Peters and Robert Waterman to carry out a study in order to identify successful American companies and determine the common characteristics amongst them. The result of this work was a genuine best seller that so far has sold more than 6 million copies.

Contributions

Peters and Waterman found eight common themes in successful companies:

  1. A bias for action, active decision making—’Getting on with it’.
  2. Close to the customer—learning from the people served by the business.
  3. Autonomy and entrepreneurship—fostering innovation and nurturing ‘champions’.
  4. Productivity through people—treating rank-and-file employees as a source of quality.
  5. Hands-on, value-driven—management philosophy that guides everyday practice, management showing its commitment.
  6. Stick to the knitting—stay with the business that you know.
  7. Simple form, lean staff—some of the best companies have minimal HQ staff.
  8. Simultaneous loose-tight properties—autonomy in shop-floor activities plus centralized values.

We can appreciate that, in a greater or lesser degree, all of these principles relate to culture, that set of shared beliefs and values within the company.

More than three decades have gone by since it was published, and as any good classic, it’s still relevant. The authors make us ponder, and aside from contributing the aforementioned principles, they managed to create a seminal book that has influenced all the business books that have appeared thereafter. Additionally, it was the first best seller in its genre.

* Professor of the Area of Business Policy (Strategy and Direction) and Director of the In-Company Programs at the Instituto Panamericano de Alta Dirección de Empresas (IPADE).

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